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Le satellite Image avait été perdu il y a douze ans par la Nasa. C’est un astronome amateur à la recherche du satellite Zuma qui a retrouvé l’ancien appareil à la dérive.

Le satellite Image retrouvé par un amateur

Le satellite d’observation de la Terre Image a été finalement été retrouvé. La Nasa l’avait perdu en 2005. C’est Scott Tilley, un astronome amateur qui s’est pris de passion pour la traque de satellites, qui l’a découvert un peu par hasard. Il était en réalité en train de rechercher Zuma, lancé il y a près d’un mois par Space X et porté disparu.

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Crédit photo : Nasa – Unsplash

Pour vérifier que le signal capté par l’astronome était bien celui du satellite Image, la Nasa a braqué cinq antennes dans sa direction. L’analyse des premières données reçues indique que le système de contrôle de l’engin est toujours opérationnel. Le contact pourrait donc être repris.

Il sera difficile de communiquer avec Image

Le centre spatial Goddard va tenter dans les prochains jours de décoder les données reçues. Le but est d’en apprendre plus sur l’état général de l’appareil spatial. Les logiciels ainsi que le système d’exploitation embarqué par Image sont aujourd’hui dépassés et la Nasa ne les utilise plus.

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Satellite de la Nasa – Crédit photo : wikimedia.commons

Si l’agence spatiale américaine parvient à reprendre contacte avec le satellite, elle sera en mesure d’activer sa charge utile et de vérifier si les instruments sont en état de fonctionnement. Si tel est le cas, l’agence pourra débuter de nouvelles opérations d’observations.

Le satellite Image avait été lancé au mois de mars 2000. Sa mission initiale devait durer deux ans et consistait à imager la magnétosphère terrestre dans laquelle se trouve la plasmasphère. Cette zone constituée de particules chargées devait être cartographiée par Image. Depuis, les scientifiques disposent de meilleures connaissances de cette région ainsi que du champ magnétique qui protège la Terre du vent solaire.